Ces minéraux spéciaux coûtent cher ! Et ne parlons même pas de la localisation géographique du lithium, du cobalt, etc, ce qui, pour l'Europe, est loin d'être un problème mineur...

Une voiture électrique contient en moyenne 207 kilos de minéraux divers, dont du graphite, du cuivre, du cobalt, du nickel, des terres rares, du lithium et du manganèse (utilisés dans la construction de pièces électriques et électroniques) contre 33,6 kilos pour une voiture conventionnelle. C'est six fois la quantité de minéraux utilisés pour une voiture à moteur à combustion interne.

Mettre dans la balance les matières premières critiques nécessaires à la transition, tel est l'objet du rapport Med & Italian Energy Report 2023, édité par le SRM, le centre d'études rattaché au groupe Intesa Sanpaolo, récemment présenté au Parlement européen.

Extraction des terres rares

Extraction de terres rares

Matières critiques et terres rares

L'étude, qui fait correctement la distinction entre les matières premières critiques et les terres rares (scandium, yttrium, lanthane et 14 autres substances), utilisées de manière résiduelle dans l'automobile (pas dans les batteries mais pour les rotors des moteurs à aimant permanent), évalue également d'autres technologies vertes.

Par exemple, l'énergie solaire photovoltaïque nécessite de grandes quantités de cuivre, les éoliennes dépendent du cuivre, des terres rares, du manganèse et du nickel, les batteries lithium-ion utilisent tous les matériaux critiques à l'exception du platine et des terres rares, les moteurs électriques ont besoin de cuivre et, comme nous l'avons mentionné, de terres rares. La production d'une éolienne offshore nécessite neuf fois plus de matières premières critiques qu'une turbine à gaz.

Massimo Deandreis, directeur général du SRM, a déclaré :

"Nous ne doutons pas de la nécessité d'une transition énergétique durable, mais nous devons considérer que les concentrations territoriales de lithium, de cobalt, de cuivre et de terres rares exposent l'Union européenne à des risques géopolitiques auxquels elle devra faire face." 

Mais où se trouvent ces minerais ? Les parts les plus élevées se trouvent au Congo pour le cobalt (66%), en Australie pour le lithium (54%), en Chine pour le graphite naturel (65%) et les terres rares (65%) et en Afrique du Sud pour le platine (72%).

La Méditerranée à sec

Dans ce contexte, le rapport souligne que "les pays méditerranéens, en particulier ceux d'Europe, ont une disponibilité limitée de ces ressources. Seul le Maroc figure parmi les trois premiers producteurs mondiaux de phosphore". Un fait qui pourrait condamner la région "à de nouvelles dépendances significatives, en raison du nouveau paradigme déterminé par la transition énergétique".

Le plus grand gisement de terres rares d'Europe

Carte du plus grand gisement de terres rares d'Europe, en Laponie suédoise

Il est ajouté : "Afin de prévenir et de contrer ces problèmes critiques, l'Europe devra utiliser, par exemple, 26 fois le volume actuel de terres rares pour atteindre ses objectifs d'ici 2050."

L'Union européenne a proposé une loi sur les matières premières critiques en 2023, avec des mesures visant à garantir un approvisionnement sûr et durable en matières premières critiques. L'objectif de cette loi est de faire en sorte qu'au moins 10% de la consommation annuelle de l'UE soit couverte par l'extraction nationale, 40% par la transformation nationale, 15% par le recyclage national et pas plus de 65% par un seul pays tiers.